2,4 millones de panameños eligen hoy nuevo presidente, en reñidas elecciones

Millones de panameños comenzaron a votar este domingo para escoger al sustituto del popular y polémico presidente Ricardo Martinelli, en una de las elecciones más reñidas de la historia del país, entre tres candidatos con propuestas similares.

Un total de 2,4 millones de electores están convocados a las urnas en elecciones generales que comenzaron a las 7 de la mañana (hora local) y que definirán al presidente -con mayoría simple-, 71 diputados y 77 alcaldes, por cinco años.

En la punta figura el oficialista de derecha José Domingo Arias, candidato de Cambio Democrático, apoyado muy activamente por el presidente saliente, seguido de cerca por el socialdemócrata Juan Carlos Navarro, del Partido Revolucionario Democrático (PRD) y luego por el derechista Juan Carlos Varela, del Partido Panameñista.

Navarro fue el primero en votar, con un mensaje de "paz, civismo, y que todos los panameños salgamos a votar para darle a Panamá un nuevo gobierno".

Video: TVN Panamá

El presidente del Tribunal Electoral, Erasmo Pinilla, aseguró que "en Panamá la participación siempre ha sido históricamente alta, de 76 por ciento", y esta vez se espera que sea mayor "porque hay más interés" debido a la cercanía que dan las encuestas a tres de los siete aspirantes presidenciales.

En un hecho inusitado, Varela es el vicepresidente del actual gobierno, pero se distanció en 2011 cuando Martinelli lo separó de su cargo de canciller y devino en su férreo opositor.

La elección es una suerte de referendo sobre el mandato de Martinelli, durante el cual se invirtieron $15.000 millones en obras que para muchos votantes han mejorado la vida de la población, como carreteras modernas, zonas de esparcimiento y el primer metro de Centroamérica.

También en su gestión comenzó el proyecto de ampliación del Canal de Panamá, una de las obras de ingeniería más impresionantes, por donde pasa el 5 por ciento del comercio marítimo mundial, y que en agosto cumple 100 años de haber sido inaugurado por Estados Unidos.

Pero mientras algunos le reconocen su gestión modernizadora, otros acusan a Martinelli de sonados casos de corrupción, de una tendencia autoritaria, de irrespetar la independencia de los poderes del Estado, e incumplir su promesa de bajar el costo de la vida.

Martinelli, un magnate de los supermercados, ha tenido una participación activa en la campaña de su delfín político, Arias, quien fue su ministro de Vivienda, y ha dicho que hará un gobierno "aún mejor" que el suyo.

La población podrá votar en 2.700 centros con 6.330 mesas, mientras 5.407 personas están habilitadas para votar en el extranjero. Las autoridades electorales prevén dar los primeros resultados unas tres horas después del cierre de urnas a las 4 de la tarde (hora local).