Al menos 18 muertos por tornados en centro-sur de EE.UU.

Fuertes tornados que azotan el sur y el suroeste de Estados Unidos dejaron al menos 18 muertos, según los últimos balances de este lunes, mientras que el presidente Barack Obama prometió ayuda del gobierno federal para las zonas afectadas.

El departamento de gestión de emergencias de Arkansas anunció la cifra inicial de 15 muertos debido al paso de los tornados, en tanto se reportan otras dos muertes en el estado de Oklahoma y medios de prensa informan de otra víctima mortal en Iowa.

Equipos de emergencia peinaban los escombros en algunos de los sitios más golpeados en busca de sobrevivientes mientras los pronósticos meteorológicos advertían de la formación de nuevos tornados en los próximos días.

"Ahora todo es un caos", dijo James Firestone, alcalde de la localidad de Vilonia, en Arkansas, a la cadena CNN.

El centro de esa ciudad "parece como si hubiera sido completamente nivelado. Hay unos pocos edificios parcialmente en pie, las cañerías de gas con grandes pérdidas. Hemos tenido víctimas", agregó.

Policía y los bomberos de las ciudades cercanas así como efectivos de la Guardia Nacional se dirigían a la localidad de Vilonia para colaborar en las tareas de socorro.

El presidente de Estados Unidos, Barack Obama, quien se encuentra en Filipinas, transmitió sus condolencias a las familias de las víctimas. "Quiero que todo el mundo sepa que el país está presente para brindar ayuda a enfrentar la situación y a reconstruir durante el tiempo que haga falta", dijo desde Manila.

Imágenes de los daños emitidas por la estación de televisión de Arkansas THV11 mostraban autos volcados, casas partidas en dos y otras reducidas a escombros.

Los tornados devastaron además gran parte de la localidad de Mayflower, una comuna de 2.300 habitantes al noroeste de Little Rock, la capital del estado de Arkansas.

La autopista 40, uno de los grandes ejes de ruta este-oeste de Estados Unidos, fue cerrada en la región de Mayflower debido a los numerosos escombros y vehículos volcados que entorpecen el tránsito en esa vía.

Unos 15.000 hogares se encuentran sin electricidad luego del paso de los tornados.