"Little Foot", el australopiteco sudafricano que podría ser nuestro antepasado

El pequeño "hombre mono" sudafricano Little Foot, el fósil de australopiteco más completo jamás descubierto, está de regreso en la carrera por el título de antepasado del primer hombre, anunciaron este viernes científicos franceses y sudafricanos.

Tras trece años de intensas investigaciones, los científicos aseguran haber establecido que este proto-humano velludo, de apenas más de un metro de altura, vivió efectivamente hace tres millones de años, aproximadamente al mismo tiempo que Lucy, su famosa prima etíope, descubierta en 1974.

Eso quiere decir que Little Foot es casi un millón de años más viejo de lo que pensó un equipo de arqueólogos competidores. Al igual que Lucy y los australopitecos de África oriental, podría ser uno de los antepasados de los primeros seres humanos, Homo habilis.

"El Homo habilis aparece hace aproximadamente 2,5 millones de años. Si Little Foot tiene 2,2 millones de años, de ninguna manera podría ser nuestro antepasado, ya que Homo habilis ya existía en aquella época", explicó Laurent Bruxelles, especialista en rocas y paisajes.

"Hasta el día de hoy, algunos decían: 'Sudáfrica es demasiado joven como para haber sido la cuna de los primeros hombres. Tras una datación de 3 millones de años, Little Foot y Sudáfrica vuelven a estar en carrera", resume el científico y principal autor del estudio, que publica este viernes la revista Journal of Human Evolution.

Ágil en en la tierra y en los árboles, Little Foot sufrió sin embargo una caída mortal desde unos 20 metros de altura hasta el fondo de una gruta en Sterkfontein, cerca de Johanesburgo. Una zona repleta de grutas y fósiles proto-humanos --unos mil ya han sido exhumados-- inscripta en el patrimonio mundial de la Unesco como "Cuna de la humanidad".